Van SugarCity tot de Harbour Club en van de TV-studio’s van Endemol tot Tuschinski. Het Ajax Kick Off Event bracht de zakelijke relaties van Ajax de afgelopen jaren op bijzondere plekken samen voor de aftrap van het nieuwe voetbalseizoen. De editie van 2020 zal echter voor velen waarschijnlijk de bijzonderste in de reeks zijn. En dat in dit geval juist vanwege de vertrouwde grond: de Johan Cruijff ArenA. De plek die het afgelopen halfjaar zo werd gemist tijdens de coronacrisis. De hoofdtribune stroomde woensdag 9 september vol met genodigden voor dit bijzondere evenement.

,,Gelukkig mag ik dit weekend naar 3 wedstrijden. Al zal de setting wel wat anders zijn met beperkte aantallen publiek.” Aan het woord is Henk Veldmate, sinds 2016 hoofd scouting bij Ajax. ,,Naar het buitenland reizen zit er momenteel niet in. Net als de afgelopen maanden zullen onze scouts zich voorlopig in Nederland begeven en bekijken we buitenlandse wedstrijden via videobeelden.” Het is interessant om hem over zijn werk te horen praten omdat scouting doorgaans iets is dat vooral achter de schermen gebeurt. Het samenstellen van een schaduwelftal is iets voor buiten de spotlights, maar speciaal voor de gelegenheid krijgen de gasten een inkijkje in de wereld van de scouting.

Het plezier waarmee Veldmate tijdens een van de paneldiscussies naar het nieuwe seizoen uitkijkt is tekenend voor de honger naar ‘echt voetbal’. De kans om weer naar een officiële wedstrijd in een stadion te gaan. Datzelfde gevoel overheerst ook bij de ruim 450 gasten die vanaf de hoofdtribune de wereld achter de schermen bij Ajax beter leren kennen. Het is daarmee al met al een bijzondere ‘thuiswedstrijd’ in het stadion van de club die hen bindt. En ondanks de lege stoelen vanwege de anderhalvemeterregel voelt veel tijdens dit event als winst. Van wat er sinds half maart inmiddels allemaal wél weer kan. De zakelijke relaties van Ajax zijn immers weer onder elkaar op de hoofdtribune in de ArenA. En dus is er alle ruimte om over voetbal te praten, naar voetbal te kijken en naar verhalen over voetbal te luisteren. En dat met een bijzondere line-up aan sprekers aan de rand van het veld. De voltallige Ajax-directie, assistent-trainer Michael Reiziger, Jong Ajax-coach Mitchell van der Gaag, Veldmate vanuit de scoutingsafdeling en de Ajacieden Zakaria Labyad en Klaas Jan Huntelaar. Zo is het bijvoorbeeld interessant om te horen hoe Van der Gaag bij Jong Ajax voor even mooie als soms lastige uitdagingen staat bij de ontwikkeling van Ajax-talenten. Reiziger is daarbij de verbindingsman vanuit het eerste elftal. De 72-voudig international vertelt net als Van der Gaag over zijn werkwijze en takenpakket bij Ajax. Als voormalig coach van Jong Ajax kent hij de uitdagingen goed waar zijn collega mee te maken heeft.

‘Als de kinderen naar bed gingen, kon ik thuis gaan trainen’
Huntelaar geeft een inkijkje hoe het als vader van 4 kinderen (waarvan 3 schoolgaand) een uitdaging was om zijn persoonlijke trainingsschema met lesgeven te combineren tijdens de lockdownperiode. ,,Normaal ga je naar de club en ben je vooral met jezelf bezig. Nu was je even juf en meester tegelijk. Als de kinderen naar bed gingen, kon ik thuis gaan trainen.” Dat thuisritme was voor teamgenoot Labyad ook even wennen, zo beaamt hij. De man die tijdens de voorbereiding opviel vanwege zijn goede vorm en fraaie doelpunten geeft samen met Huntelaar een mooi inkijkje in de kleedkamer, zoals de wijze waarop de nieuwe teamgenoten de afgelopen tijd zijn opgevangen.

Ook voor Edwin van der Sar veranderde er veel sinds half maart. ,,Ik was gewend veel te reizen. Meestal wel eens per week in het vliegtuig naar het buitenland voor bijvoorbeeld bijeenkomsten met UEFA of ECA. En dan op zaterdag het jeugdvoetbal op de Toekomst kijken en een thuis- of uitwedstrijd van Ajax. Nu werkte ik ineens vooral thuis en kwamen er heel veel videocalls en telefoongesprekken voor in de plaats. Ik was veel bezig met het oplossen van problemen die op Ajax afkwamen als gevolg van de coronapandemie. Al ben ik door het andere ritme wel tot rust gekomen.”

Collega-directielid Menno Geelen herkent dat, net als de voordelen van het thuiswerken. Toch snakt hij inmiddels alweer een tijdje naar persoonlijk contact en aanwezigheid op de werkvloer. ,,We hebben de voorbije maanden ook veel online bijeenkomsten met jullie gehad zoals de Quarantaine Talks. Toch is het wel fijn dat een kleinschalig evenement als dit event nu kan”, aldus de commercieel directeur, die de trouwe zakelijke relaties bedankt voor hun vertrouwen en gelijktijdig de nieuwe commerciële partners Acronis en Replay bij de club verwelkomt.

Ajax App op telefoon Feyenoord-bestuur
Even later rolt er een lach over de tribunes als Geelen bevestigend antwoordt op de vraag of FC Utrecht-eigenaar Frans van Seumeren de Ajax App op zijn telefoon heeft. ,,Die had hij nodig om het stadion te betreden bij ons oefenduel tegen Utrecht. Het geldt straks ook voor de bestuurders van Feyenoord en PSV, ook zij zullen de Ajax App op hun telefoon moeten installeren.” Dan serieus: ,,We wilden het hele proces rondom ticketing al langer volledig digitaliseren, maar door corona is dat nu in een stroomversnelling gekomen. Het hele project is tien maanden naar voren gehaald. Je kan al een tijdje met alleen je telefoon naar Rio de Janeiro of New York vliegen, dus dan moet je ook op die manier naar een voetbalwedstrijd kunnen. In de Ajax App moet je bij een stadionbezoek nu ook de verplichte gezondheidsvragen beantwoorden om aan de voorwaarden van RIVM en GGD te voldoen.”

Wie tijdens de verschillende blokken van de talkshow onder leiding van host Miel Brinkhuis (Hoofd Communicatie bij Ajax) om zich heen kijkt, kan even wegdromen bij de aanblik van een twintigtal Ajax-shirts die de band tussen Ajax en adidas illustreren. Als 20 jaar zijn Ajax en het Duitse sportmerk aan elkaar verbonden. Ieder shirt roept zo zijn eigen herinneringen op, al maken bewegende beelden dat net even makkelijker. En dus begint Marc Overmars aan een enthousiast verhaal als er beelden van MVV – Ajax van halverwege jaren negentig op de grote schermen verschijnen. Het fragment is bewust gekozen omdat het een fraaie Ajax-aanval van achteruit illustreert. En ook omdat vrijwel iedereen die in die aanval aan de bal komt deze avond in de ArenA aanwezig is. Reiziger, Van der Sar, Danny Blind en Overmars zelf die de aanval met een doelpunt bekroont. En ondanks dat het programma al aardig richting blessuretijd gaat, verzoekt Overmars om de aanval nog een keer op de schermen te tonen. Nu zonder geluid zodat de betrokkenen hun commentaar kunnen geven. Het levert een mooie interactie tussen de betrokkenen op. Want wie hielp nu wie bij een terugspeelbal? De zakelijke gasten zitten op de eerste rij.

Van transfer De Ligt tot Van de Beek
De zakelijke en voetbalonderwerpen wisselen elkaar mooi af tijdens de 90 minuten durende show. Zo blikt financieel directeur Susan Lenderink onder andere terug op haar eerste jaar bij Ajax. In veel opzichten een bijzonder seizoen, want in haar eerste dagen werd de transfer van Matthijs de Ligt afgerond. Onlangs was ze nauw betrokken bij de overgang van Donny van de Beek naar Manchester United. In de periode die ertussen ligt is op allerlei gebied veel gebeurd. Neem bijvoorbeeld de coronacrisis, met alle uitdagingen die daarbij horen. Het had het afgelopen halfjaar ook invloed op haar woon-werkverkeer, want vanwege het thuiswerkprotocol is ze in haar eerste seizoen uiteindelijk veel minder in de ArenA geweest dan ze vooraf had kunnen bedenken. Haar eerste jaar Ajax kent daardoor duidelijk twee verschillende helften. Ze neemt de aanwezigen mee in de financiële en organisatorische ontwikkelingen bij Ajax, waar ze als CFO vorm aan geeft.

Slim zijn
Als Van der Sar en Overmars, in navolging van Lenderink, vervolgens ook wat dieper ingaan op de financiële gevolgen van de coronacrisis voor de voetbalwereld gaat het al snel over ‘rijke club’ Ajax. Van der Sar: ,,Er wordt gezegd dat we een rijke club zijn. Dat klopt, maar dat we hebben we wel zelf gerealiseerd met onze sportieve successen, jeugdopleiding, scouting, een uitverkocht stadion en het binden van vele commerciële en zakelijke partners.” Overmars vult aan: ,,Dat hebben we de afgelopen jaren zelf opgebouwd en vervolgens doorvertaald naar het veld door in de selectie te investeren. Ik lees weleens in de media dat andere clubs niet het geld van Ajax hebben om een bepaalde speler te halen. Maar dat hadden wij zeven jaar geleden ook niet. Je moet slim zijn.”